Название

Возникнув в 962 году, Священная Римская империя претендовала на преемственность античной Римской империи и Франкской империи Карла Великого, пытаясь стать универсальным государственным образованием, объединяющим весь европейский христианский мир. Оттон I Великий, первый монарх Священной Римской империи, использовал титул imperator Romanorum et Francorum (лат. император римлян и франков).

Хотя ядром империи всегда являлась Германия, её сакральным центром был Рим: в этом городе до XVI века проводились коронации императоров и именно из Рима, по средневековым представлениям, проистекала их божественная власть. Титул «Римский император» (лат. imperator augustus Romanorum) использовался уже Оттоном II (973—983), а словосочетание «Римская империя» впервые упоминается в источниках под 1034 годом. В то же время, использование данного титула вызвало резкое неприятие в Византии, где считалось, что только византийский император имеет право называться римским императором.

Монархи Священной Римской империи претендовали на верховную духовную власть на её территории и роль защитника и покровителя европейской христианской церкви. Первоначально это не требовало отдельного упоминания в титулатуре, однако после завершения борьбы за инвеституру и распространения идеи верховенства папы римского в духовной сфере к наименованию империи стали добавлять слово «Священная» (лат. Sacrum; впервые, вероятно, в 1157 году), подчёркивая тем самым претензии императоров в отношении церкви.

Применение эпитета «Священный» не к особе правителя, а к государственному образованию, по всей видимости, было новацией, рождённой в канцелярии императора Фридриха I Барбароссы (1152—1190). Собственно название «Священная Римская империя» в его латинской версии Sacrum Romanum Imperium впервые появилось в 1254 году, а его эквивалент на немецком языке (нем. Heiliges Römisches Reich) — ещё спустя столетие, в правление Карла IV (1346—1378).

Указание на «германскую нацию» в титуле императора стало употребляться начиная с середины XV века, когда большая часть негерманских земель была потеряна и империя стала восприниматься как национальное немецкое государственное образование. Первое свидетельство об использовании этого титула содержится в законе о земском мире 1486 года императора Фридриха III. Окончательную форму названия империя приобрела уже в начале XVI века: в 1512 году Максимилиан I в своём обращении к рейхстагу впервые официально использовал наименование «Священная Римская империя германской нации» (нем. Heiliges Römisches Reich Deutscher Nation).

К середине XVIII века империя потеряла какое-либо влияние в Италии, император лишился своих прерогатив в церковной сфере, а тенденции дезинтеграции фактически превратили Германию в конгломерат полунезависимых княжеств. Это позволило Вольтеру заявить, что Священная Римская империя больше не является «ни священной, ни римской, ни империей». В своих последних документах (заключительное постановление имперской депутации 1803 года и манифест Франца II о роспуске империи 1806 года) государство называлось уже «Германская империя» (нем. Deutsches Reich).

Поскольку на протяжении почти всего периода своего существования Священная Римская империя являлась единственным государственным образованием в Западной Европе, монарх которого носил титул императора, она зачастую была известна просто как «Империя». В российских документах XVIII века использовалось также наименование «Цесария». В XIX веке, после образования Германской и Австрийской империй, в отношении их предшественницы стало использоваться название «Старая империя». В связи с тем, что для наименования нацистского режима в Германии 1933—1945 гг. неофициально употреблялся термин «Третий рейх», в отношении Священной Римской империи иногда используется обозначение «Первый рейх».